当佛陀在舍卫城的时候。目犍连尊者经常去地狱、饿鬼、畜生、人间、天界等五道中观察众生所受的苦难,例如:地狱中寒、热、烧、杀的苦痛;饿鬼的饥渴、燃烧的悲苦;畜生中的互相啖食、役使的痛苦;世间人们的求不得及生、老、病、死等的苦恼,以及天人堕落临死前的凄苦。他返回人间后,把各种苦的情形,一一告诉人们,使他们对轮回生起厌离心,对因果道理生起信心。就这样,他经常以此方便教化众生。

有一次,目犍连尊者到饿鬼界的大海边,看见一个像房子那么大的肉团饿鬼,身体内没有骨头,也没有眼睛、鼻子等五官,身上长满许多铁嘴小虫,不停地咬它,它又痒又痛,难过极了。不得已它飞到空中,身体又开始燃火,极为痛苦;若回到大海里,小虫们又持续不断地啃咬它。就这样飞上去又落下来,一直没有间断地受苦。

目犍连尊者用自己的声闻禅定智能观察它的受报因缘,原来它曾经是迦叶佛教法下僧团中的一位大执事,把僧众财物、生活费与修建佛塔的钱财等拿来自己享用,并送给自己的亲戚朋友,若有余还一把火全部烧光,由于这样的因果,使它下堕成为一只肉团饿鬼。

目犍连尊者虽然了知前后因缘,但他想:「如果把这件事禀告世尊,世尊对许多眷属宣说这只饿鬼的因缘,那么将能利益更多的人。」剎那间,目犍连尊者在海边隐没,回到舍卫城。

这时,世尊正在为许多眷属转*轮,目犍连尊者觉得这个机缘很适合,于是来到佛前请问:「世尊!弟子经常去地狱、饿鬼、畜生、人间、天界各道中,一一观察众生的苦,再回到人间,把所见所闻讲述给大家听,让人们对轮回生起厌离心,也对因果生起诚敬信仰的心。

这一次,我到饿鬼道的大海边,看见一只庞大如房子般的肉团饿鬼,没有骨头,也没有五官,还有许多铁嘴小虫蛀咬它,极难忍受时,它跃入空中,在空中身体又会燃火,痛苦不堪,只得回到大海;但回到大海以后,又会继续受到虫子的咬食,如此辗转受苦。请问世尊,这是造了什么恶业,而受到的报应呢?希望世尊宣说,我们想要听闻。」

世尊告诉他:「在人天导师、如来、正等觉迦叶佛出世的时候,有一位僧众的执事,掌管僧众的财物、修塔的功德款及僧众的生活费,他贪污享用了很多。后来,他生病没办法管理,就私下把财物送给自己的亲戚朋友。别人看他这么做,好言相劝,但他不但不改过,反而生起大瞋恨心,并说:『你们竟然这么对我说话!那好,这些财产我得不到,你们谁也得不到!』结果,他把僧众财物全烧光了。

由于这恶业使他转生成为饿鬼。因为他贪污享用僧众的财务、修佛塔的功德款及僧众的生活费,使他变成像房子般大的肉团饿鬼;因为他用火烧光僧众财物,使他现在的身体会自动燃火,承受难以忍受的痛苦。」

那些眷属听完世尊的演说,当下对轮回生起极大的厌离心,也对因果报应生起虔诚的信仰心。

世尊见他们已可以接受法的教导,就传授他们相应的法。他们闻法后,其中有些人得到加行道的暖、顶、忍、世第一位;有些人证得预流果、一来果、不还果、阿罗汉果位;有些人得到金轮王位;有些人得了梵天、帝释天的果位;有些人获证独觉果位;有些人则是种下无上的菩提种子;有些原本不信佛法的人,也因此生起信心皈依佛门。

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