一日,释迦牟尼佛在祇园精舍附近的林间经行,弟子舍利弗徐步跟随在后。

这时,天空有一只老鹰正追逐着一只鸽子,这只鸽子由于惊吓过度,急忙地飞到佛陀的身边避难。

当佛陀经行的身影覆在鸽子身上时,鸽子马上安详地伫立,寂静无声,毫无一点怖畏的样子。

然而当舍利弗的影子覆在鸽子身上时,鸽子便不安地战栗作响,现出一付惊恐害怕的样子。

舍利弗这时心中起了很大的疑惑,便向佛陀请问:

“佛陀与我都已经去除了贪瞋痴三毒,为什么佛陀的影子覆在鸽子身上,鸽子便安静不作声,毫无恐惧;可是一等到我的影子覆在它身上时,鸽子便惊慌害怕不已?”

佛陀回答说:

“这是因为你身上三毒的习气未尽,因此,你的影子覆在鸽子身上时,仍会令它心生恐怖。”

舍利弗虽然相信佛陀的话是真实语,但心中仍有疑惑。

此时,佛陀有神通自在,已经知道舍利弗心中的疑惑,于是便问舍利弗:

“你看这只鸽子,打从失去人身,作鸽子已经有多久了?”

舍利弗立刻入宿命通三昧,看到这只鸽子在往昔八万大劫当中,生生世世就已经是鸽子了,而在超过八万大劫以前的来历,就无从得知。

舍利弗出定后,向佛陀报告说:

“这只鸽子在过去八万大劫中,就已经作鸽子了,超过这个劫数以前的事,弟子就不知道了。”

佛陀再问舍利弗说:

“你若不能尽知鸽子的过去世,那么看看它的未来世,何时才能脱离鸽子身而投生为人?”

舍利弗又入三昧定中,看到这只鸽子即使再经过八万大劫,仍旧是只鸽子,超过这个劫数,就不是舍利弗神通力所及,所以也无法得知未来鸽身何时才能结束。

于是舍利弗起了大惭愧心,向佛陀忏悔道:

“弟子智力微浅,对于一只鸽子都不能尽知它的本未,何况是其他的事!今天终于知道佛智深广,所以弟子发愿生生世世精进修习菩萨行,如果为了学习佛的智慧,而堕入无间大地狱,受尽无量劫的痛苦,也不以为是难事。”

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